Le prime immagini di un pianeta appena nato

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È la prima immagine confermata di un nuovo pianeta: a 370 anni luce da noi, si sta formando intorno alla sua stella



A oltre 370 anni luce da noi, intorno a una stella piuttosto giovane, sta nascendo un nuovo pianeta: un gruppo di ricercatori è riuscito a fotografarlo. L’immagine è una delle testimonianze più accurate della formazione di un pianeta esterno al nostro sistema solare (cioè un esopianeta) finora raccolte: è stata realizzata grazie alla collaborazione tra il Max Planck Institute in Germania e il Very Large Telescope in Cile dell’European Southern Observatory (ESO). Anche se in passato erano state svolte osservazioni e tentativi analoghi, i ricercatori dicono che la nuova fotografia è la “prima immagine confermata di un pianeta appena nato”. Il suo studio ci consentirà di scoprire nuove cose su come si formano i pianeti, e sui processi che portarono alla formazione della Terra 4,5 miliardi di anni fa.
Nell’immagine dell’ESO il pianeta è visibile come un cerchio molto luminoso, in basso a destra rispetto al centro oscurato dell’immagine dove si trova invece la stella. L’area è scura per la presenza del “coronografo”, una soluzione che viene applicata durante l’osservazione tramite il telescopio per bloccare l’enorme quantità di luce prodotta dalla stella: in sua assenza sarebbe impossibile osservare ciò che le sta intorno e con una luminosità molto più debole. PDS 70 – la stella nana intorno alla quale si sta formando il pianeta – è molto giovane in termini astronomici: ha circa 5,4 milioni di anni.

Il pianeta è stato chiamato PDS 70b e si trova a circa 3 miliardi di chilometri dalla sua stella, una distanza paragonabile a quella tra il Sole e il pianeta Urano. I dati ci dicono che è un pianeta gigante gassoso, con una massa pari ad alcune volte quella di Giove, il pianeta più grande del nostro sistema solare. PDS 70b è però molto più caldo rispetto a qualsiasi altro pianeta in orbita intorno al Sole: i ricercatori stimano che la sua temperatura superficiale sia intorno ai 1000 °C.
PDS 70b si trova all’interno di un “disco protoplanetario”, cioè quell’ampia porzione di spazio intorno a una stella dove si accumulano polveri e gas avanzati durante il processo della sua formazione. Il materiale si addensa e aggrega portando poi alla formazione dei pianeti. Il processo di formazione di PDS 70b è ancora in corso e il pianeta si sta facendo spazio nel disco protoplanetario.

n passato altri ricercatori avevano già diffuso immagini di presunti pianeti nelle loro prime fasi di formazione, ma confermare scoperte di questo tipo è sempre complicato. L’osservazione diretta di corpi celesti così distanti è complicata, richiede la raccolta di grandi quantità di dati e la loro corretta elaborazione. I risultati ottenuti con PDS 70b sembrano essere più solidi e affidabili, spiegano i ricercatori che hanno studiato il pianeta e la sua stella per molto tempo proprio per escludere errori e anomalie. PDS 70 e il suo pianeta diventeranno osservati speciali nei prossimi anni, con l’obiettivo di scoprire qualcosa di più su come si formano i pianeti e i sistemi solari.

Fonte: ilpost.it
Fonte IGM: eso.org
Per approfondire: eso.org
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